IPhone4 front

最近一個越傳越大的謠言,是iPhone 5將會是一支同時支援GSM與CDMA兩種網路規格的手機。

目前iPhone在硬體上仍然是分為CDMA與GSM兩種版本,雖然CDMA版(Verizon)的iPhone 4內實際上是使用同時支援GSM與CDMA的晶片,不過由於天線設計的問題,CDMA版iPhone 4還是沒有同時支援GSM與CDMA。

Qualcomm Gobi MDM6600 wireless chip inside iPad 2 and iPhone 4

除此之外,還有一個更遠的謠言──2012年的iPhone 6將會支援LTE,採用Qualcomm的MDM9615晶片,並同時支援LTE(FDD/TDD)、DC-HSPA+、EV-DO Rev-B以及TD-SCDMA(註:中國標準規格)等一堆先進的規格,讓iPhone 6可以一支手機直接對應地球上大多數的電信公司網路。

這種發展聽起來很威,事實上就Apple長久以來一支手機統一地球的策略來看,似乎也不無可能。當然這部份也許還有天線設計的問題存在,不過先不論技術面這種遲早會被解決的事項,「支援所有網路規格的iPhone」似乎同時開啟了Apple的另一種可能性──MVNO。

MVNO

MVNO(Mobile Virtual Network Operator,虛擬移動電信服務商),是指本身並沒有實體網路或是基地台的公司,借用別家公司的實體網路,並以自己的品牌來進行電信服務的形式。

Disney Mobile 2011

一個例子是日本的「Disney Mobile」。當然Disney自己是不會幹架基地台這種粗活的,實際的電信網路架設與營運是交由SoftBank,Disney Mobile僅負責產品規劃與行銷販售等部分。在這個案例中,消費者會買帳的原因,除了特別設計的手機之外,主要還是Disney本身的品牌力。

而關於Apple可能會以MVNO的形式來推出iPhone並進入電信業的傳聞,其實在iPhone早期就已經有所傳聞。不過當時也許是因為技術上的問題,iPhone還無法同時支援多種網路規格,另外以當時的狀況來說,在商業上(或是技術上)可能也沒有建立MVNO的必要性存在。

但是當同時支援GSM與CDMA網路的新一代iPhone越來越接近現實時,至少在美國市場來說,由Apple 來建立MVNO,讓消費者能同時使用GSM(AT&T)與CDMA(Verizon)兩種網路的可能性似乎又高了起來。

跨網漫遊

AirPort Utility icon台灣的電信環境,由於大多數電信公司都是使用相同的GSM規格網路,因此在部分區域中可能會有「跨網」的設計,讓用戶在收訊不佳,或是使用的電信公司未在當地建設基地台時,自動借用其他電信公司的基地台網路。而在費用方面,使用者仍然是向簽約的電信商付費,而跨網產生的收益則是在各家電信公司之間依照事前協議拆帳。

不過在美國電信市場,雖然是由AT&T、Verizon與Sprint三家最大的電信公司來主導市場,除了商業上的利益問題之外,最大的原因是由於AT&T與Verizon、Sprint兩家電信公司使用不相同的網路規格,因此在手機無法支援的狀況下,使用者也不可能在一支手機中切換兩家使用不同規格的電信公司。

另外,由於美國是土地廣大的國家,除了少數非常密集的都市地區之外,其他地區的基地台密度其實不高,常常會有收不到訊號的問題。網路品質一直不怎樣的AT&T,在最近也收購了T-Mobile USA,企圖利用T-Mobile USA現有的基地台來加強用戶整體的收訊品質。

雖說如此,但是基地台架設最後要面對的還是地點問題,雖然美國地大物博,不過在人口越密集的地方,取得基地台建設地點方面也更加困難。而在AT&T與Verizon兩家公司的競爭以及市場成本考慮下,雙方能架設基地台的數量與速度還是有一定程度上的限制。

而對Apple來說,除了改善硬體天線設計之外,另一個能有效解決方法,就是讓iPhone能同時在不同電信公司的基地台之間切換,由iPhone自動偵測並選擇當時收訊最佳的基地台。

而在商業營運上的作法,就是由Apple建立MVNO型態的電信公司,消費者直接向Apple簽訂服務契約,再由Apple統一與各大電信營運商大量採買通話時間或是頻寬,讓使用者能夠使用多個電信營運商的基地台。由於可用的基地台增加,理論上收訊品質也能夠提高。

水果專利之動態選擇電信商

Apple在2008年四月一份名為「Dynamic Carrier Selection(動態選擇電信營運商)」的專利中,則載明了Apple可能會採用的MVNO形式。

Patent 080410 1

根據該專利中的敘述,不同於傳統MVNO向單一營運商以固定價格大量採購通話時數的方式,Apple的MVNO模式將建立一套系統,所有的電信營運商將以競標的方式讓iPhone動態選擇基地台。

簡單來說,就是讓單一區域內的多家電信營運商採動態的方式即時出價,系統將會自動選擇最低價的電信營運商來使用。另外,使用者也可以自行設定偏好使用的電信營運商,或是在各家服務中自動選擇訊號最佳的基地台使用。

蘋果電信公司

Apple-Logo-International.png以Apple今日的狀況來說,建立一家「蘋果電信公司」,由Apple直接與使用者簽約,搭配自家的iPhone販售,而實際網路服務則由其他電信業者負責的模式,消費者也許也不會那麼難接受。畢竟大家在購買iPhone時的選擇原因並不是因為電信營運商,而是iPhone這個品牌。

雖然Apple計畫的這套MVNO模式似乎對消費者來說非常有利,不過以電信商的角度來看,這可能也是最糟的狀況。

Apple能藉由MVNO的形式,直接跳過電信商與消費者接觸,讓電信商的品牌完全被Apple蓋過。而對電信公司來說,價格上可能也會漸漸被Apple控制,最終變成眾多Apple的外部供應商之一。

不久前曾經傳言被歐洲各大電信商反對,可以讓iPhone使用者自行透過iTunes選擇電信商的內建式SIM卡設計,一部分的原因可能也是擔心類似的情況發生。

Apple已經藉由iTunes Music Store與App Store,擊敗了電信公司長久以來一直大力發展,企圖用來提高收益的各種加值服務。如果Apple真的想要以MVNO形式建立自己的電信服務品牌,最大的困難仍然在如何說服電信公司改變原本的經營模式。

如果Apple成功了,也許之後Google、Microsoft等公司也會開始考慮類似的模式,讓電信業界發生徹底的改變也說不定。

以上也只是我隨便說說,大家隨便看看就算了……